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Katholische Kirche [griechisch katholikós, = allgemein], Selbstbezeichnung der vom Papst geleiteten christlichen Kirche, die in besonderer Weise das Attribut katholisch (»allgemein«, »universal«) der christlichen Glaubensbekenntnisse für sich in Anspruch nimmt; ihre konfessionskundliche Bezeichnung ist römisch-katholische Kirche, unter der sie seit dem 2.  Vatikanischen Konzil auch offiziell am interkonfessionellen Gespräch teilnimmt. Die katholische Kirche ist die größte christliche Kirche und zählt weltweit (2014) rund 1 272  Mio. Mitglieder in 24 Rituskirchen eigenen Rechts, darunter rund 17  Mio. in den katholischen Ostkirchen (unierte Kirchen). In Deutschland leben derzeit (Ende 2017) rund 23,3  Mio. Katholiken, in Österreich (Ende 2017) rund 5,1  Mio. und etwa 3,07  Mio. in der Schweiz (2016; erfasst wurden in der amtlichen Statistik allerdings nur Personen ab 15  Jahre, kircheneigenen Angaben zufolge verzeichneten die Bistümer der Schweiz Ende 2013 gut 3,24  Mio. Mitglieder). Die katholische Kirche ist territorial gegliedert in Patriarchate, Erzdiözesen, Diözesen, Apostolische Administraturen und Exarchate (der mit Rom unierten Ostkirchen) sowie Apostolische Vikariate und Präfekturen in Missionsgebieten. Die kleinste Struktureinheit bildet die Pfarrei.


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